Det amerikanska läkemedelsbolaget Merck tillkännagav på onsdagen att man köper tyska immunonkologibolaget Rigontec. Förvärvet skapar enligt Merck möjligheter att utveckla flera lovande cancerimmunoterapier som komplement till storsäljande cancerläkemedlet Keytruda de närmaste åren. Läkemedelsjätten betalar via ett dotterbolag 115 miljoner euro för Rigontec i en kontant upfrontbetalning. Avtalet kan ge Rigontec ytterligare upp till totalt 349 miljoner euro i intäkter, baserat på utvecklings- samt regulatoriska och kommersiella milstolpar. Det är den andra miljardaffären på kort tid inom den glödheta immunonkologi-sektorn, efter att Gilead Sciences förra veckan lagt ett kontantbud på I/O-bolaget Kite pharma om 12,9 miljarder dollar.

Rigontec grundades 2014 som en spinout från ImmunoSensation Cluster vid Universitetet i Bonn, uppbackat av riskkapital bl.a. från Boehringer Venture Fund. När ansedda Nature Biotechnology förra året publicerade en genomgång av de mest lovande bolagen som kommit ur akademisk forskning, var Rigontec det enda europeiska bolaget som platsade i sammanställningen.

Bolagets ledande kandidat, RGT100, befinner sig i fas I-studier för utvärderande av behandling av patienter med olika tumörtyper. I maj doserade företaget sin första patient i en fas studie där RGT100 administreras intratumoralt och intralesionalt i solida tumörer och lymfom. Tekniken riktar in sig mot den retinoinsyra-inducerbara genen I (RIG-I) och inducerar såväl omedelbar som långvarig antitumörimmunitet. Hittills har Rigontec kunnat visa väsentlig lokal och systemisk tumörregression i flera relevanta in vivo-modeller.

Merck stärker onkologipipeline efter succén med blockbustern Keytruda
Keytruda är en humaniserad monoklonal antikropp som fungerar genom att blockera interaktionen mellan det programmerade celldödproteinet 1 (PD-1) och dess receptorligander, PD-L1 och PD-L2, vilket ökar immunförsvarets förmåga att bekämpa cancer. Keytruda är ett s.k blockbuster-läkemedel som genererade 1,4 miljarder dollar i intäkter förra året, en ökning med 148 procent jämfört med 2015, och har sålt för lika mycket enbart under första halvåret 2017.

Keytruda testas enligt bolaget i fler än 550 kliniska prövningar som utvärderar anti-PD-1-terapier, för behandling av mer än 30 tumörtyper. Denna vecka godkände Europeiska kommissionen ytterligare en ny indikation för Keytruda: monoterapi för vuxna med lokalt avancerat eller metastatisk urotelial karcinom (UC).

Immunonkologi en glödhet sektor – trots frågetecken efter dödsfall
Storaffärerna inom I/O avlöser varandra i snabb takt och Mercks miljardförvärv av Rigontec utannonserades bara en vecka efter att amerikanska Gilead Sciences avslöjat att man lagt ett saftigt kontantbud på I/O-bolaget Kite Pharma om 12,9 miljarder dollar. För några dagar sedan meddelade också japanska Takeda att man ingått partnerskap med Tokyobaserade Noile-Immune Biotech, som enligt uppgift arbetar på att utveckla nästa generations CAR-T-behandling. Inga finansiella detaljer kring detta avtal har avslöjats ännu, men det står klart att Takeda har tagit en ägarandel i det mindre bolaget och får option på alla framtida licensrättigheter.

Immunonkologi har länge varit det hetaste utvecklingsområdet inom cancerforskningen och nyligen gav också amerikanska läkemedelsverket FDA ett historiskt godkännande till Novartis för den första CAR-T-behandlingen. Samtidigt har frågetecken kring säkerheten inte saknats: förra året tvingades Juno Therapeutics lavbryta en klinisk studie med sin primära CAR-T-behandling efter att flera patienter avlidit i sviterna av hjärnödem, och så sent som denna vecka satte FDA stopp för Paris- och New Yorkbaserade Cellectis CAR-T-terapi efter att en 78-årig patient dött av en toxisk reaktion på behandlingen.

Trots frågetecknen och eventuella farhågor kring säkerhetsaspekterna, har de dödsfall som inträffat bevisligen inte påverkat industrins tro på immunonkologi och CAR-T som det största som hänt inom modern cancerforskning – fältet spås fortsatt kraftig tilläväxt de kommande åren.

Läs även:
Rapport: immunonokologi-området väntas växa med 142 procent på fem år
Gilead Sciences förvärvar Kite Pharma i megasatsning inom I/O