Andra halvåret av 2019 har varit händelserikt för onkologibolaget ArQule. I somras presenterades positiva data för den primära kandidaten ARQ 531. Idag kom nyheten att läkemedelsjätten Merck köper ArQule för hela 2,7 miljarder USD, motsvarande 25,7 miljarder kronor. Enligt Merck betalar man $20 per aktie, en premie på över 100 procent mot fredagens stängningskurs.

ArQules främsta tillgång, ARQ 531, fungerar som en hämmare av enzymet BTK och är riktad mot s.k. ’wild-type’- BTK och C481S mutationen av BTK som har visat sig leda till resistens mot andra BTK-läkemedel. ARQ 531 är en precisionsterapi som skräddarsyr behandlingen till patientens genetiska profil.

Uppmuntrande fas I-data

I juni presenterade ArQule uppmuntrande data gällande ARQ 531 vid European Hematology Associations (EHA) konferens i Amsterdam. Datan gällde en grupp av sex patienter med kronisk lymfatisk leukemi som fick en dos av 65 mg. Fyra av de sex patienterna upplevde partiell respons vilket var ett stort steg fram för bolaget då man misslyckats med detta i tidigare studier. Vid EHA presenterade ArQule endast delar av datan men Merck fick se en mer fullständig rapport av fas I-datan och att döma av dagens köpbesked gillade man vad man såg.

Mer data presenterad idag

Idag fick resten av världen en bättre bild av vad fas I-studien indikerar då ArQule presenterade den fullständiga fas I-datan vid American Society of Hematolgy (ASH). Resultaten visade att 8 av 9 patienter som mottog en dos om 65 mg, vilket är den dos som används i fas II, uppvisade partiell respons. Sju av dessa 8 patienter bär på BTK-C481S mutationen. Dessutom har fem patienter genomgått en tredje scan och samtliga har haft fortsatt nytta av behandlingen.

Potentiellt stark position för Merck

Köpet av ArQule innebär att Merck förstärker sin onkologipipeline och äntrar ett område där en av de största rivalerna, amerikanska Sunesis Pharmaceutical, nyligen presenterade något mindre lyckade resultat. Data från en fas Ib/II-studie med Sunesis kandidat vecabrutinib visade att fem patienter behandlade med den högre dosen 300 mg inte uppvisade någon respons. Enligt Jonathan Chang från investmentbanken Leerink, torde detta bakslag för Sunesis bakslag bereda väg för Merck.

Flera intressanta behandlingar 

Det ska också nämnas att ARQ 531 inte är den enda intressanta behandling som Merck nu får tillgång till. Mercks chef för forskning och utveckling Roger Perlmutter konstateradeatt avtalet innebär att läkemedelsjätten nu får tillgång till ett flertal kinashämmare i kliniska stadier.

Det är även värt att notera att Merck inte är den enda läkemedelsjätten som är ute efter att förstärka sin pipeline inom onkologi. Franska Sanofi har idag meddelat att man förvärva bioteknikbolaget Synthorx för 2,5 miljarder USD i det uttalade syftet att växla upp verksamheten inom cancerbehandlingar.

Artikeln är producerad i samarbete med BioStocks mediapartner i USA, Endpoints News.

Prenumerera på BioStocks nyhetsbrev