Immunonkologibolaget Immunicum meddelade på fredagmorgonen att man har initierat ett samarbete med Merck KGaA, Darmstadt, Tyskland och Pfizer för att utvärdera ilixadencel i kombination med avelumab i fas Ib/II multi-indikationsstudien ILIAD. BioStock kontaktade Immunicums vd Carlos de Sousa för en kommentar.

Immunicum utvecklar cellterapiprodukten ilixadencel mot solida tumörer. Kandidaten baseras på allogena dendritceller från friska blodgivare vilket innebär att den kan förberedas och lagras på sjukhuset. Det, i sin tur, tillåter produktion i stor skala och gör att cellterapin kan finnas tillgänglig när behovet uppstår. Sammantaget ger det Immunicum fördelen med en betydligt mer kostnadseffektiv produktion jämfört med cellterapier som baseras på patientens egna celler.

Utvärdering av ilixadencel i kombination med checkpointhämmare

Studier har visat att intratumoral injektion med ilixadencel ger upphov till en inflammatorisk respons som i sin tur leder till en tumörspecifik aktivering av patientens cytotoxiska T-celler. Immunicum har tidigare kommunicerat sina planer att under årets fjärde kvartal starta fas Ib/II-studien ILIAD med ilixadencel i kombination med en checkpoint-hämmare.

Studiesamarbete med Merck och Pfizer

Nu står det alltså klart att checkpoint-hämmaren blir avelumab, en monoklonal antikropp mot PD-L1 som utvecklas kliniskt av en strategisk allians mellan läkemedelsjättarna Merck KGaA, Darmstadt, Tyskland, och Pfizer. I prekliniska studier har avelumab visat sig aktivera immunfunktioner och kandidaten har fått ett ”Accelererated Approval” av FDA för behandling av Merkel cell carcinom (MCC) och urothelialt carcinom (mUC).

Studiesamarbetet går ut på att i fas II-delen av ILIAD-studien utvärdera säkerhet och effekt av ilixadencel i kombination med avelumab hos patienter med huvud- och halscancer samt magcancer. Immunicum kommer att ansvara för genomförandet av studien och behåller alla kommersiella rättigheter till ilixadencel.

Båda parter gynnas

I ett pressmeddelande framhåller Immunicums vd, Carlos de Sousa, att samarbetet syftar till att befästa ilixadencels potential som en grundstomme i kombinationsterapier för behandling av solida tumörtyper där det finns ett stort medicinskt behov.

Kevin Chin, Vice President, Global Clinical Development, Immuno-Oncology vid Merck KGaA konstaterar att huvudfokus från deras sida är att utvärdera potentialen av kombinationsterapier vid behandling av solida tumörer med avelumab som redan visat potential som monoterapi. Han poängterar att man är övertygade om att nästa våg av innovation mot svårbehandlade cancerformer kommer att bestå av kombinationsterapier, varför samarbetet är ett logiskt steg för dem.

BioStock kontaktade Carlos de Sousa för en ytterligare kommentar om studiesamarbetet.

Carlos de Sousa, vd Immunicum

Immuno-oncology in general and the development of avelumabin particular, is obviously a top priority for Merck KGaA and Pfizer Inc. They even formed a global strategic alliance to further explore the drug’s therapeutic potential. What does it mean for Immunicum that these pharma giants will evaluate Illixadencel as a key part of a possible combination therapy in several cancer indications?

– Having the opportunity to work with Merck KGaA, Darmstadt, Germany and Pfizer provides an additional validation of the potential of ilixadencel as a backbone component of combination cancer therapies. Although Immunicum will be fully responsible for running the study, this collaboration will be greatly beneficial and will allow us to interact with the specialized experts at both Merck KGaA and Pfizer through the joint steering committee that will overlook the trial.

Could you tell us something about the background to this collaboration – who contacted who initially, for example?

– It is always hard to say when initial discussions and introductory meetings with potential partners become negotiations. Immunicum has been active in attending global industry conferences as well as benefitting from the leadership team’s network of key contacts throughout the biopharmaceutical community. We have ongoing meetings and conversations that continue to explore the interest in ilixadencel and the discussions with Pfizer grew out of those initial talks.

Apart from the obvious importance and significant ”signal value” of having your drug candidate concept validated by such prominent partners, what are the possible financial implications for Immunicum following the collaboration?

– Although there are no financials relating to the collaboration agreement, Merck KGaA and Pfizer will supply us with avelumab and will collaborate directly with us as the trial progresses.

Does your agreement with Pfizer and Merck KGaA entail any milestones and/or options rights regarding further development or licensing, depending on the results from the upcoming studies?

–  The collaboration agreement is not milestone-based and we will retain all commercial rights to ilixadencel. Based on this, we maintain full control on the ongoing development and potential licensing of ilixadencel.

Can you say anything about the time frames for the phI and phII studies that will be conducted?

– We expect the first patient for the multi-indication study to be enrolled in the fourth quarter of 2018. Following successful enrollment and trial initiation, we will provide updates on the progress of the trial in 2019.

Läs även en längre BioStock-intervju med Immunicums vd Carlos de Sousa här (från 30 oktober 2018)

Innehållet i Biostocks nyheter och analyser är oberoende men Biostocks verksamhet är i viss mån finansierad av bolag i branschen. Detta inlägg avser ett bolag som BioStock erhållit finansiering från.