Amerikanska Agilent Technologies offentliggjorde nyligen att man köper privatägda ACEA Biosciences Inc. som, likt Phase Holographic Imaging i Lund, utvecklar avancerade instrument för cellanalys. Förvärvet genomförs som en ren kontantaffär och prislappen är 250 miljoner dollar, motsvarande drygt 2,2 miljarder kronor. 

Marknadens och forskningens intresse för innovativa metoder som mer skonsamt och på ett mer medicinskt relevant sätt analyserar laboratorieodlade celler växer stadigt, något som leder till en ökad förståelse av sjukdomar och i förlängningen till bättre behandlingsmetoder.

Uppköpta ACEA Biosciences bildades 2002 och marknadsför bland annat instrumentet xCelligence, vilket på elektrisk väg i realtid mäter celltillväxt inne i cellinkubatorer. ACEA marknadsför även NovoCyte, en traditionell flödescytometer som destruktivt mäter celler genom att låta cellerna passera framför en fotodetektor i hög fart. NovoCyte är CE-IVD-märkt och godkänd av CFDA, Kinas motsvarighet till amerikanska FDA, och marknadsförs i huvudsak på den kinesiska marknaden.

Intressant referensaffär för Lundabolag
Uppköpet av ACEA är en intressant referensaffär för Lundabaserade Phase Holographic Imaging (PHI), inte minst givet det faktum att xCelligence likt lundabolagets instrument HoloMonitor i realtid mäter tillväxten av levande celler inne i den cellinkubator där cellerna odlas, utan att färga eller genmanipulera cellerna. Noterbart är att HoloMonitor till skillnad från xCelligence även mäter individuell celltillväxt och rad andra parametrar som t.ex. cellrörelse, detta utan de guldpläterade specialkärl som xCelligence kräver.

xCelligence, IncuCyte respektive HoloMonitor i en cellinkubator.

xCelligence, IncuCyte respektive HoloMonitor i en cellinkubator. Klicka för större bild.

Genom uppköpet vill Agilent Technologies stärka sin position inom cellanalys, men man ser även synergier med bolagets Diagnostics and Genomics Group som tillhandahåller infärgande reagenser för cellanalys med flödescytometri.

»ACEA utgör ett unikt tillfälle för Agilent att utöka teamet och bredda vår portfölj med mycket kompletterande teknik, vilket ökar relevansen för våra kunder inom cellanalyssegmentet« — Todd Christian, divisionschef för Agilents Cellanalys-division.

Bygger kritisk massa genom förvärv
Det nu aktuella förvärvet är bara ett i raden för Agilent. År 2015 gick bolaget in i cellanalysmarknaden med förvärvet av Seahorse Bioscience, en leverantör av instrument för realtidsanalys av metabolism i levande celler. Så sent som i januari 2018 breddade Agilent sin portfölj ytterligare genom förvärvet av Luxcel Biosciences, vars analyser använder lösliga sensorer för att analysera ämnesomsättningen i cellerna. Detta kompletterar den Seahorse-teknik som Agilent förvärvade 2015 då de tillsammans ger forskare fler alternativ att analysera cellers ämnesomsättning.

Om ACEA
ACEA grundades 2002 och har enligt uppgift mer än 2 500 instrument utplacerade globalt som har använts i mer än 1800 referentgranskade vetenskapliga publikationer. Bolaget har även etablerad FoU-verksamhet samt tillverkning på plats i egna produktionsanläggningar i Kina, något som tveklöst också avspeglar sig i priset Agilent betalar för bolaget.

Om Agilent Technologies
I samband med att Hewlett-Packard delades upp i en instrumentdel och en datordel, noterades Agilent Technologies Inc. på New York-börsen. Agilent är en av de större globala aktörerna inom biovetenskap, diagnostik och tillämpade kemiska marknader med över 50 års innovation i ryggsäcken. Bolaget genererade intäkter på 4,47 miljarder dollar 2017 och sysselsätter 14 500 personer världen över.

»Affärsutvecklarna på de större bolagen som gör vad de har betalt för känner till oss. I flera fall står ju instrumenten numera bredvid varandra ute hos kunder. Bara för någon vecka sedan såg jag en bild som cirkulerade på nätet, tagen av en kund där HoloMonitor står ovanför xCelligence i en inkubator « — Peter Egelberg, vd Phase Holographic Imaging (PHI)

Peter Egelberg, vd Phase Holographic Imaging (PHI)

Peter Egelberg, vd Phase Holographic Imaging (PHI).

BioStock bad Phase Holographic Imagings vd Peter Egelberg om en kommentar till affären mellan Agilent och ACEA.

Hur ser du på den här affären och vilka relevanta paralleller kan man dra mellan ACEAs instrument och er HoloMonitor? Beskriv kort den största skillnaden mellan era produkter och ACEAs.

– Likt IncuCyte, förvärvat av Sartorius för drygt ett år sedan, kan xCelligence från ACEA enbart mäta en cellpopulation in sin helhet. HoloMonitor tar cellanalys till nästa nivå genom att göra det möjligt att utan infärgning eller genmanipulation även mäta individuella cellers beteende i en population av levande celler. HoloMonitor kompletterar därför både xCelligence och IncuCyte. Att kunna mäta enskilda celler är viktigt för bl.a. cancerforskare eftersom forskningen idag vet att enbart ett fåtal tumörceller har förmågan att sprida cancern. Cancer karakteriseras av två saker: tillväxt och spridning. HoloMonitor gör det möjligt att samtidigt och utan infärgning mäta båda egenskaperna på cellnivå.

Är den här affären alls en indikator på vad man kan förvänta sig vid ett eventuellt framtida uppköp av PHI, givet de olikheter som finns mellan bolagen och era produkter?

– Jag förmodar att du avser bolagsvärdet? Det vill jag inte spekulera i. Vad jag kan säga är att tålamod lönar sig i dessa sammanhang. I annat fall tenderar köparen att bestämma köpeskillingen.

I detta sammanhang känns det naturligt att fråga vilka intressesignaler ni fångar upp från omvärlden rörande PHIs teknologi just nu, inte minst ifrån potentiella framtida köpare?

– Affärsutvecklarna på de större bolagen som gör vad de har betalt för känner till oss. I flera fall står ju instrumenten numera bredvid varandra ute hos kunder. Bara för någon vecka sedan såg jag en bild som cirkulerade på nätet, tagen av en kund där HoloMonitor står ovanför xCelligence i en inkubator.

»Tålamod lönar sig i dessa sammanhang. I annat fall tenderar köparen att bestämma köpeskillingen.« — Peter Egelberg

Avslutningsvis, vad händer under resten av året i PHI?

– Innovativa produkter behöver säljas aktivt. För att nå satta försäljningsmål säljer säljare de produkter de känner sig trygga med att sälja. Omfattande utbildning tillsammans med betydande sälj- och marknadssupport är därför helt avgörande för att ge säljarna hos våra distributörer den trygghet de behöver för att i allt större omfattning aktivt sälja våra produkter, framför andra produkter i deras ofta omfattande produktportfölj. Vi genomför nu den viktiga utbyggnaden av utbildning, sälj- och marknadssupport som planerats sedan länge och möjliggjorts av kapitalanskaffningen i somras.

Pressmeddelandet gällande Sartorius köp av IncuCyte finns här.
Pressmeddelandet gällande Agilents köp av xCelligence finns här.

Innehållet i Biostocks nyheter och analyser är oberoende men Biostocks verksamhet är i viss mån finansierad av bolag i branschen. Detta inlägg avser ett bolag som BioStock erhållit finansiering från.