Biologer har identifierat den specifika gen som orsakade evolutionen från en- till flercelliga organismer, vilket omkullkastar tidigare teorier om att flera gener samverkade i utvecklingen. Den aktuella genen, retinoblastom-1 eller RB1, är defekt hos patienter som drabbas av olika cancerformer som ögoncancerformen retinoblastom som främst drabbar små barn, och har även visat sig kunna undertrycka tumörer.

Retinoblastom-1 beskrevs redan 1957 och är ett av de tidigast upptäckta exemplen på genetiska orsaker till cancer. Genen som kodar för retinoblastom-protein klassas som en tumörsuppressorgen, dvs. en normal gen som förhindrar att en cell omvandlas till en cancercell.

En subtil förändring i en enda kritisk gen

I en ny studie som publicerats i välrenommerade tidskriften Nature kommenterar en av medförfattarna, Professor Brad Olsen vid Kansas State University, de nya fynden:

– Snarare än att hitta hundratals gener som måste utvecklas samtidigt, visade det sig vara en mycket subtil förändring i en enda gen som reprogrammerar cellcykeln. Inte nog med att vi hittat en kritisk gen för flercellighet, den är dessutom en tumörsuppressor och visar att det är mycket lättare att utveckla flercellighet än vad vi hittills trott.

Retinoblastom-genen spelar en avgörande roll genom att reglera cellcykler strax innan DNA-replikationen börjar, och cancer uppstår enligt de nya rönen när denna gen är defekt. Professor Olsen beskriver retinoblastom som bromsarna på en bil som en analogi för cellcykeln och utvecklingen av cancer:

– När bromsarna är defekta, finns det inget sätt att kontrollera hur fordonet ska stanna.

Studier på alger kan leda till större förståelse för cancerns ursprung

De studier som lett fram till fynden utfördes på två typer av alger och man kunde konstatera att genen för retinoblastom återfanns i bägge, liksom i människa. Det innebär att denna funktionalitet i flercelliga organismer inte har ändrats på hundratals miljoner år. Forskarnas förhoppning är nu att man lättare ska förstå ursprunget av cancer och att rönen kan bidra till framtida sätt att behandla och upptäcka cancer.

Den aktuella studien kan läsas i sin helhet här.

Prenumerera på BioStocks nyhetsbrev